Le dernier des primates

En Europe continentale, l’environnement humide sous-tropical a commencé à s’assécher. Le paradolichopithecus a été capable de s’adapter plutôt bien à ce nouveau climat: les fossiles les plus anciens trouvés en Roumanie provenaient d’un environnement humide et sylvestre, alors que les fossiles plus tardifs découverts en France et en Espagne indiquent que les animaux ont été capables de s’adapter aux conditions plus sèches des pâturages.

Mais quand l’ère pliocène a cédé sa place à l’époque pléistocène il y a 2,6 millions d’années, l’ère glaciaire s’est emparée de la planète. Le climat a débuté un cycle de glaciation et de périodes interglaciaires au cours desquelles les plaques de glace géantes se sont alternativement étendues et rétrécies sur la plus grand surface des continents nordiques. L’ère pléistocène a sonné le glas de toutes les races de primates en Europe – sauf une.

Homo, le genre humain, est apparu en Afrique autour du début de l’ère pléistocène et s’est rapidement propagé à travers le Vieux Monde. Les premier êtres humains ont fait preuve d’adaptation à des environnements auxquels les autres primates ne pouvaient survivre, en inventant des outils, des stratégies alimentaires tenant compte des saisons, et en maîtrisant le feu. Vers le milieu du Pléistocène, plusieurs espèces humaines peuplaient l’Afrique, l’Asie et l’Europe.

De toutes les espèces exotiques étudiées par Radović, celle-là est la plus intéressante. L’équipe internationale dont je fais partie et qui est dirigée par Dušan Mihailović, professeur d’archéologie auprès de l’Université de Belgrade et par Mirjana Roksandic, anthropologue à l’Université de Winnipeg, a contribué à identifier les premiers vestiges néandertaliens de Serbie et des Balkans.

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